40光年外超級地球GJ 1214b上發現水

GJ 1214b比母星紅矮星GJ 1214還大(圖片來源:ESO-歐洲南方天文臺)
【大紀元2010年12月09日訊】(大紀元記者林哲華編譯報導)12月1日,國外天文學家宣佈,首次分析了被稱為「超級地球」的系外行星GJ 1214b,發現上面有水氣存在,詳細的研究結果已刊於12月2日的科學期刊《Nature》中。

天文學家於2009年發現了GJ 1214b。這顆系外行星距離地球40光年,其半徑只有地球的2.6倍,質量也只有地球的6.5倍,比土星和木星都小的多,和太陽系中的海王星最為相似,因而被稱作超級地球。


於2009年發現的系外行星GJ 1214b以38小時為週期環繞它的母星GJ 1214運轉。(NASA)

這顆行星以38小時為週期環繞它的母星GJ 1214運轉,GJ 1214是一顆紅矮星,因為GJ 1214b比母星還大,因此很容易觀察。當GJ 1214b經過它的母星前方,母星星光穿過GJ 1214b大氣時,大氣中不同的物質成分會吸收不同波長的光,提供科學家藉由其光譜的變化來分析其大氣狀況的機會。

科學家利用南歐天文臺的超大望遠鏡VLT和FORS光譜儀進行觀測,發現它的大氣並非是大量的氫氣,很可能是水蒸氣或其他物質形成的厚霧。美國哈佛史密松天體物理中心(Harvard- Smithsonian Center for Astrophysics)的首席研究員Jacob Bean向space.com表示,目前還沒有確切的定論,我們正試著進一步瞭解這顆星球主要的大氣組成,希望未來能以紅外光穿透雲層做更詳細的觀測。

雖然有水氣的存在聽起來像是有機會發現外星生命,但研究人員表示,GJ 1214b的溫度可能太高,不會有太多的液態水,因此,基本上無論其大氣是否有雲層覆蓋,都不太會有生物居住。

目前天文學家已經發現了超過500顆系外行星,在未來的幾個月內預計還會找到數百顆。由於超級地球比起像地球這樣較小又暗的星球來的容易尋找,但又比又大又亮的氣體行星難發現,因此超級地球的發現代表著天文學家尋找系外行星能力的指標。

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本文網址: http://epochtimes.com/b5/10/12/9/n3108656.htm  美東時間: 2010-12-11 00:20:09 AM 【萬年曆】
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