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為什麼古人用「寸」衡量光陰?

作者:方林
中華文化100
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中國自古就有「一寸光陰一寸金,寸金難買寸光陰」的勸學之句。那麼,時間怎麼能用寸來講呢?

古人以「寸」來形容短、小;「陰」是指日影。「寸陰」則是比喻極短暫的時光。把「光陰」稱作「寸」,這起源於中國古代的一種計時儀器——日晷。據史書記載,中國早在漢代以前就已開始用日晷來計時。日晷由晷盤和晷針組成。晷盤為石質,四周刻有子、丑、寅、卯、辰、巳、午、未、申、酉、戌、亥等12個度,用來表示時辰。晷針為銅質,立於晷面正中垂直於晷面。

日晷
台中國立自然科學博物館的漢玉盤日晷。(龔安妮/大紀元)

由日出到日落,晷針的影子由長到短,又由短而長地指向晷盤上的刻度位置,便可知道是白天的不同時刻。「寸晷」就是指一寸長的影子,藉指時間。「一寸光陰」,就是晷盤上晷針的影子移動一寸距離所耗費的時間,通常用來表示時間極為短暫。

沙漏在日落(fotolia)
日落與沙漏,喻光陰的流逝。(fotolia)

將「寸陰」與「寸金」連在一起,勸喻人們珍惜點滴時光抓緊學習知識的,是《淮南子‧厚道訓》:「故聖人不貴尺之璧(直徑一尺的扁平、圓形玉器,先秦時,逕尺之璧價值連城),而重寸之陰,時難得而易失也。」《晉書‧陶侃傳》也說:「常語人曰『大禹聖者,乃惜寸陰;至於眾人,當惜分陰。豈可逸遊荒醉……是自棄也』。」

漢、唐以後,在一些詩文中開始出現「寸陰」、「寸晷」、「分陰」等詞語。唐末詩人王貞白,早年在江西廬山五老峰下的白鹿洞書院讀書時,曾寫下〈白鹿洞詩二首〉,其中一首中有「讀書不覺春已深,一寸光陰一寸金」的句子,這可能是「一寸光陰」的最早出處了。@*#

責任編輯:王愉悅

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