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從衙門到橋樑——記中華公所之便民服務

中華公所伍銳賢主席27日向報稅義工頒發感謝狀。前排左起:中文秘書陳炎銘, 伍銳賢主席, 英文秘書呂麟。(中華公所提供)

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【大紀元2016年03月01日訊】(大紀元記者蔡溶紐約報導)成立於1883年(清朝光緒9年)的紐約中華公所是傳統僑社的龍頭,中華公所的主席被稱為唐人街的無冕「市長」,兩年一個任期,由聯成公所、臺山寧陽會館輪流做莊,現任主席伍銳賢是臺山寧陽會館推薦出來的,他本週二(3月1日)即將卸任,將「市長」鑰匙交給聯成公所推薦、經選舉勝出的蕭貴源,後者將出任2016年至2018年度中華公所主席。

「公所的角色,不是萬能的官方,只是儘量作為市府和華埠居民之間的橋樑,有些工作三頭六臂也幹不了。」即將隨同伍銳賢一起於3月1日卸任的公所中文秘書陳炎銘,日前聊起中華公所的角色功能時說,中華公所早期的地位及功能,就像唐人街的「衙門」,華人 的「內部政府」,那時華人與外界隔離,大大小小的事情都找中華公所。隨著華人不斷融入主流社會,中華公所的角色也不斷改變,目前更多的是在政界、藝術界、文化界、醫學界與僑社的互動中擔當連接的橋樑。

服務項目 五花八門

中華公所有一份義工的日常服務明細表,記者在上面點了點,總共有入籍服務及綠卡到期;申請政府樓、老人屋、可負擔房屋、老人免加租;政府援助白卡、紅藍卡、能源補助,美國護照申請、到期;乘車半價卡、英文書信閱讀、減費電話、免費手機、社會安全局問題諮詢;法律諮詢、申請糧食券、醫療諮詢、聯合愛迪生電力公司,以及警民會議等13類20多小項工作。

公所中文秘書陳炎銘說,這還只是義工的服務項目,中華公所作為非牟利機構,最重要的部分是提供教育,中華大樓內有「百年樹人」的華僑學校,引領3,000多名莘莘學子接過文化傳承的一棒,持續採取中華民國僑委會的正體字教本,維護中華最優美的文字體系;還有成人教育英文班;在地威臣街上還有華埠兒童培護中心,為僑胞提供托兒服務。均深受民眾歡迎。

此外,中華公所在發揚戲曲文化傳統方面也有大功勞。每年上半年舉辦的「新春曲藝匯演」和下半年的「慶祝雙十曲藝匯演」,由各華埠表演團體抽籤排序。每週末則推出表現忠孝仁愛精神的粵劇表演,均在發揚中華文化傳統。

打開衙門 熱心服務

「這只是固定下來的一些項目,平常幹的工作肯定要比這多。」陳炎銘說,4年經歷中,挑戰最大的是2012年10月的桑迪颶風,華埠是重災區之一,公所聯繫聯邦緊急災難救援署(FEMA)進駐中華公所,以幫助受災者和為小企業提供援助計劃等。

陳炎銘說,FEMA的人員構成多為兼職,不是專職 ,在災害救援操作中,迅速從全美不同的州調集房屋局、海岸警衛隊、聯邦運輸安全局、小商業局等不同政府部門的救災人員抵達,住在華埠附近的酒店,在中華公所設立聯合辦公中心,「每天從早8點半開工到晚7、8點收工,我住在新澤西,每天一大早要趕來開門。」他說,中華公所當時也緊急徵求一批中英文俱佳的義工當翻譯,配合FEMA應對大型災難,直到半年後一切安穩下來,FEMA撤離。

「以前很多華埠居民害怕上中華公所,說有入衙門的感覺,上門求助像見官。而現在通過歷任主席以及職員的共同努力,與法律界、醫學界、學校等機構合作,推出法律諮詢、健康講座、報稅服務,舉辦各種社會服務和就業推廣活動,很受歡迎。」陳炎銘說,職員都很熱心招呼民眾,讓民眾覺得「這裡不像衙門,更像家門。」

有些工作「三頭六臂也幹不了」

「有些人被房東趕出來,要我們安排地方住。說『我沒錢開飯』,那架勢,好像公所欠他的。」陳炎銘說,一些人儼然把中華公所當成了政府的派出機構,但中華公所畢竟不是官方,雖然在僑社中有權威,無冕「市長」就是有三頭六臂,也完成不了這些工作。

中華公所主席伍銳賢在數日前的卸任茶話會上提及,中華公所沒有聯邦、州、市及其它政府撥款,一切都是自給自足。陳炎銘說,相對各種新興的服務機構從政府取得數百萬美金計的資金支持,中華公所僅僅靠中華大樓臨街四個鋪位的收租,維持整棟大樓的開銷,一年的經費十萬以下,「以有限的資源,能做這麼多事,還要感謝義工團的付出。」

中華公所的正式職員只有主席、中英文秘書、財務和大樓管理員各一人而已。「中華公所樓下四個鋪位的租金10年沒有加過租,職員也已三年沒有加薪,而僑胞的需求越來越多,公所的事務日益繁重,如果沒有這麼多義工用自己的時間、自己出車資來幫忙,我們也做不了這麼多。」陳炎銘說,他每日從新澤西開車到中華公所上班,一個月的報酬扣除車馬費、停車費加餐費所剩無幾,有時還倒貼,「這個活是憑熱心來幹」。

為僑胞服務 眾人甘做義工

今年,中華公所的報稅義工們用自已的時間去學習報稅條例,及通過聯邦政府IRS之VITA認證。他們自備車資到中華公所,為僑胞提供免費的報稅服務。中華公所主席伍銳賢為了表揚他們,27日特別向報稅義工頒發感謝狀,以表謝意。

中華公所的數據顯示,過去一年義工團累計服務了7,649人。陳炎銘說,負責公所各「服務項目」的義工大多是退休的專業人士,例如曾在美國社會安全局工作過的黃小姐,每週三為民眾提供社會安全局問題諮詢;房屋組義工何景文舉辦的政府樓申請講座,逾百人出席;還有賀律師提供的法律諮詢、林小姐提供的紅藍白卡諮詢等,為民眾提供了諸多便利。

義工陳太說,以前,由於住在社區以外,他們缺乏對社區休戚與共的歸屬感,出來做義工後,在幫助他人的同時自己也擴寬了視野,不再做井底之蛙,為僑胞服務她感到很開心,真的是利人利已,正如公所主席伍銳賢反復說的,「助人為快樂之本」。

「唯一一個要求,就是民眾也能本著『自己方便,予人方便』的精神,不要把廁所弄臟,如廁後,不要把廁所裡的衛生紙、清潔液順手牽羊帶走。」陳炎銘笑著說,中華公所受到僑胞信賴,被當做「唐人街衙門」,與有榮焉,僑社的發展與興盛繁榮,全憑海外僑胞共同的努力所累積。

責任編輯:艾倫

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