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緩解疼痛新發現:大腦可以被「操縱」痛覺

文/Giuliana Mazzoni(赫爾大學心理學教授) 柯弦 譯

研究表明,大腦可以「被騙」感覺疼痛緩解了。(Shutterstock)

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疼痛」不是什麼愉快的感覺,但它是最有用的身體警訊之一。痛覺就像身體的警報系統,提醒人們傷害性的、甚至可能致命的狀況——所以你在不小心碰到滾熱的平底鍋時,會立刻把手抽走。

疼痛也很主觀,在經歷同樣狀況時,不同人感覺到的疼痛程度也不同。有些人很怕痛,修補蛀牙的時候也需要打麻藥,有些人就覺得無所謂。

每個人對疼痛的感覺不同,這可能有基因的原因,但也有其它因素可以「操縱」大腦,改變我們的痛覺感受。比如,突然轉移注意力。這種方法很簡單,像是逗病人大笑,把注意力從疼痛上移開,這樣可以減少他痛苦的感覺。

研究表明,除了轉移注意力,大腦也可以「被騙」感覺疼痛緩解了。

真實的疼痛vs.感受的疼痛

在腦部掃描下,當人感覺疼痛的時候,大腦的額葉區域會亮起來。這是大腦管理疼痛強度和疼痛性質的區域;同時,額葉部分也負責設定「期望值」——這兩種功能並非巧合。這種期望值在我們感受疼痛的時候起到很關鍵的作用。

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當人感覺疼痛的時候,大腦的額葉區域會亮起來。(Shutterstock)

比如說,當你等待打針的時候,護士告訴你這一針會很疼,你可能就覺得確實很疼。另一方面,如果疼痛在你不期然的時候發生——比如突然磕到腳趾——你可能要過一會兒才反應過來有多痛。

近年有名的「橡膠手錯覺」,揭示了人們視覺和感覺的強大聯繫。心理學家發現,他們可以讓人相信一隻假的橡膠手是身體的一部分。參與者需要將自己的手臂從視線中隱藏(用一塊布遮住),然後,他們的真手和橡膠手同時被撫摸。(在受試者只能看到橡膠手的情況下,持續撫摸橡膠手和真手。3分鐘後,他們會有種橡膠手就是自己的手的錯覺。

一些實驗也證明,橡膠手不僅能使人產生被撫摸的錯覺,也能使人產生疼痛錯覺。很多Youtube的影片都拍攝了這一實驗,當橡膠手被錘子猛擊、或者被針扎的時候,受試者都會縮一下脖子。

大腦可以被欺騙,感受虛假痛覺

一項新研究(刊登於美國疼痛協會官方雜誌《Journal of Pain》)表明,人的大腦可以被欺騙,感受到疼痛或疼痛緩解的假象。實驗中,研究人員先給受試者做了橡膠手錯覺的撫摸實驗,然後用一個熱電極刺激受試者真手的幾個部位,產生疼痛感。同時,將看得見的假電極綁在橡膠手的相同部位,在刺激真手的時候,橡膠手上的假電極也會亮起來。

結果顯示,很多受試者都認為疼痛好像是來自於橡膠手。隨後,研究人員把假的疼痛舒緩膏塗抹在橡膠手「疼痛的地方」。這時,這些感受到錯覺的受試者反饋說疼痛減輕了。

這說明,人們可以從精神上感受到假手的痛楚和疼痛的減輕,即便事實上並沒有任何疼痛刺激和止痛發生。

橡膠手錯覺不只是聚會上的有趣玩法,它顯示了大腦科學最重要的理念之一。它表明人可以通過多種感官來感知身體,也揭示了我們的真實感受可以被大腦顛覆。

在實驗中,大腦逐漸接受了橡膠手就是真實的手——這被稱為「神經可塑性」,也就是說大腦可以隨著經歷的狀況而產生改變。

在實際操作中,這些發現可以用於治療和緩解慢性疼痛病人的痛苦,譬如幻肢綜合症,一種能感覺到不存在的肢體上疼痛的疾病。還可以應用於肌纖維痛症或複雜的局部疼痛綜合症,或許可以為許許多多每天受疼痛折磨的病人帶來希望。

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原文刊載自The Conversation。綠色字為譯者註釋。

責任編輯:茉莉

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