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喝酒上癮時 大腦發生了怎樣的變化?

文/Jamie Smolen(成癮精神疾病醫師)夏瑞希編譯

酒精成癮通常是三個階段的反覆循環:濫飲 – 沉迷、戒斷 – 消沉、被慾望占據。(Pixabay)

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最近,美國白宮醫師羅尼·傑克遜(Ronny Jackson)因為被人舉報酒精濫用及專業行為失當,而放棄了美國退伍軍人事務部部長的提名。

這則熱門話題使酗酒的報導搶占了鴉片類藥物濫用的版面,一些專家和政界人士也開始談論酒——這個在美國每年導致最多人死亡的藥物。

在美國,酒精每年造成88,000人死亡。據統計,2016年因海洛因和鴉片類處方藥使用過量而死亡的人數為42,000人,酒精死亡人數是鴉片類的兩倍多。在處於工作年齡(20~64歲)的成人中,10人中有1人因飲酒過量而死亡。

酒精濫用已成公共健康的重大問題,但多數人對它知之甚少。

酒精,一種社交潤滑劑

酒精能讓人瞬間情緒高漲、活躍氣氛。兩杯黃湯下肚,大腦在複雜的神經生化反應後被激活,開始分泌多巴胺。

這時,愉悅感產生了。很多人在乾了第二杯之前,就開始心癢癢地想多喝幾杯。

有的人稍嚐愉悅,小酌而止。然而,有的人卻追隨著這種愉悅,喝個酩酊大醉。大喝不止的人,大腦也一樣會分泌多巴胺,但多巴胺對這些人的作用不止產生愉悅,還會引發強烈衝動,這些人難以抗拒喝酒的慾望,一杯接一杯,不倒不休。「濫飲」就是這麼來的。

何謂濫飲(Binge drinking)?醫學上的定義是,在過去30天內至少有一天,在同一個地方,男性飲酒5杯以上,女性4杯(一杯是指含14克純酒精的任何含酒精飲料)。濫飲實際上是一種使大腦中的愉悅迴路發生機能失常的狀況 。

放縱喝酒,讓大腦失去正常機能

酒精成癮通常是三個階段的反覆循環:「濫飲 – 沉迷」、「戒斷 – 消沉」、「被慾望占據」。

我們知道,人的大腦裡有無數腦細胞,而這個過程是從最基本的腦細胞——神經元開始發生。神經元可以聚在一起形成網絡,從而發揮特定的功能,如思考、學習、產生情感和記憶。

而一個人對酒上癮的過程,干擾了大腦的三個區域(基底核、延伸杏仁核和前額葉皮質)中部分網絡的正常功能。它還降低了大腦的敏感性,增強了壓力,奪走了人的自控力。

這些神經網絡對於人的生存至關重要,然而對濫飲者來說,他們被酒精「劫持」了,甚至在濫飲傷害了他們的身心靈後,仍然放不下酒杯。

很多人一開始只是在聚會上被氣氛帶動而放縱自己喝酒,然而,大腦的結構和功能卻在不斷飲酒的過程中發生著變化;不斷地喝,時間長了,大腦就失去了正常運作的能力。即便戒掉酒,大腦也會有很長一段時間無法恢復正常。

酒癮三階段,大腦會出現怎樣的變化?

在「濫飲 – 沉迷」階段,大腦中的基底核能給予飲酒者愉悅感,分泌出多巴胺,讓人想喝更多。

隨著一次又一次地放縱飲酒,在基底核中,有個「習慣迴路」重複被激活,它會令人被逼迫地想尋求更多酒精。所以當這些人路過常去的酒吧時,雙腳就克制不住地邁進去,之前一切信誓旦旦的承諾都被拋到腦後。

到了「戒斷 – 消沉」階段,也就是停止喝酒的時期,此時,大腦分泌多巴胺的能力減弱,會出現一種現象:曾經可以帶來快樂的東西,好像全部「失靈」了。吃喜歡的食物、看喜歡的電影、和喜歡的人在一起,都無法喝飲酒的愉悅感相比。

與此同時,促腎上腺皮質激素釋放素、強啡肽等「壓力神經遞質」開始釋放,這些強大的神經化學物質會使人出現一系列負面狀態,如心跳過速、焦躁不安。

於是,為了擺脫低落、重新獲得愉悅感,這些人再度拿起酒杯。

而整個過程,可能只有短短幾個小時。

酒精成癮過程涉及到腦中三個區域的變化。(Surgeon General’s Report on Addiction/大紀元譯)

接下來,飲酒者會進入「被慾望占據」的階段。這涉及前額葉皮質區,這個區域決定了人要「行動」還是「停止」,也就是是否要抑制強烈想飲酒的慾望。

當「行動系統」占上風時,衝動就上來了,他們就開始找酒喝。而「停止系統」可以抑制「行動系統」的活動,能夠幫助人克制慾望。

然而,大腦成像研究表明,無節制地飲酒,可以破壞「行動」和「停止」這兩個系統的功能。大腦逐漸失去判斷和自控力,讓人變得衝動、無法自制,淪陷於酒精之中。

濫飲,是可以治療的

好在,濫飲這種失調是可以治療的。

美國食品藥品監督管理局已經批准了三種治療藥物,在適當的時候可以供患者服用。另外,科學證據也顯示,行為療法也是有效的治療方法,包括復原支持服務,例如匿名戒酒會。

最重要的是,要了解「酒精使用障礙」是一種腦部失調,會演變成慢性疾病,它與糖尿病、哮喘或高血壓等慢性病沒有區別。但只要不斷地治療、保持清醒和自控力,酗酒的人就有機會擺脫酒精的折磨。

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<本文原載自The Conversation>

責任編輯:李清風

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