认真脸谱

澳洲塑质钞票发明者所罗门专访

用分子研究改变生活样貌
蔡琳、罗馨妍

墨尔本大学化学与生物分子工程系大楼的陈列橱窗中展示著所罗门教授最为世人熟知的发明——塑胶钱币。 (摄影:刘珍/ 新纪元)

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发明澳洲塑质钞票的墨尔本大学化学与生物分子工程系的大卫.所罗门,与澳洲科学院研究员艾茨欧.瑞查多共同开发的新型聚合物生产技术,可以前所未有地控制聚合物的结构、组成和性能,改良近半的日常生活中所使用的聚合物生产过程。

在今后的几年内,当我们使用计算机、化妆品、轮胎、塑胶太阳能电池、润滑油、黏合剂、涂料、光纤、生物传感器等数以百计的产品,以及服用缓释或靶向性释放药物的时候,都将受益于可逆过程形成聚合物链的新型聚合物生产技术。

这项新技术可以前所未有地控制聚合物的结构、组成和性能,不仅能改良以塑胶为代表的、近一半的日常生活中所使用的聚合物的生产过程,而且可以帮助人们开发出许多过去不可想像的聚合物。

这项杰出的新技术出自澳洲联邦科学与工业研究组织(CSIRO)材料科学工程部的艾茨欧.瑞查多(Ezio Rizzardo)研究员,和墨尔本大学化学与生物分子工程系的大卫.所罗门(David Solomon)教授,以及他们领导的研究团队。

目前,几乎每所大学的化学系以及欧莱雅、杜邦、IBM、3M、多乐士等60多个公司的实验室和工厂都在采用瑞查多和所罗门的可逆过程形成聚合物链技术;他们的聚合物理论已经在科学文献中被引用超过1万2,000次;以该技术为核心的专利已超过500多项,将产生数百万的利润。瑞查多和所罗门在聚合物化学中的开创性成就,也让他们共同获得了2011年“澳洲总理科学奖”(Prime M1nister’s Prize for Science)。

不过对于所罗门教授来说,他最为世人称道的发明则是澳洲的塑质钞票,澳洲人自豪地称他为“塑胶钱币之父”。

一个细雨濛濛的上午,我们走进所罗门教授位于墨尔本大学的办公室,感受到教授孩童般的好奇心,和面对荣耀和赞誉淡定自若雅若兰芷的超然风范。

所罗门 求学坎坷终成大器

现年81岁的所罗门教授仍然在墨尔本大学从事研究工作。所罗门自小就喜欢理科,但生于大萧条的他童年并不一帆风顺。1946年,16岁的所罗门不幸丧父,不得不养家,开始在雪梨为宝穆涂料(Balm Paints,多乐士澳洲公司的前身)工作。所罗门每周工作48小时,公司允许他每周利用半天的休假时间来进修学习,于是他用了五年时间获得了雪梨技术学院的科学文凭。

在这一过程中,所罗门对聚合物的化学性质产生了浓厚的兴趣,因为他在宝穆涂料生产、使用的就是聚合物,而在学校里学的也是这种聚合物的化学成分。此后的十年间,所罗门一直都在做全职工作,每周有一天休假,在晚上和周末他不断进修,相继获得了雪梨理工大学的荣誉学位、新南威尔士大学的研究生学位和有机化学博士学位。

在所罗门完成博士学位的时候,他已经申请到了好几个关于新聚合物的专利了,也开始意识到当时的聚合物理论是相对粗糙并需要改进的。博士毕业后,公司派所罗门到英国化工涂料公司(ICIPaints)工作了12个月,进行进一步的研发。所罗门从英国回来后,随宝穆涂料公司从雪梨迁到了墨尔本,并建立了研究实验室。几年之后,所罗门转到澳洲联邦科学与工业研究组织工作,在此他开始研究聚合物的形成机制。


澳洲元塑质钞票。(摄影: AFP)

在70年代中期,所罗门被公司任命为应用有机化学部部长,随后他创造出澳洲的塑质钞票。1976年,所罗门通过登广告为澳洲联邦科学与工业研究组织招聘了一名博士后,在他成立的聚合物研究小组里充当他的左右手。这名研究员就是瑞查多。后来,二人共同发明了改变世界的可逆过程形成聚合物链技术。

瑞查多 新移民的澳洲梦

现年67岁的瑞查多博士来自墨尔本克雷区。他出生于意大利金属工人的家庭,十多岁时移民至澳洲。瑞查多高中时的梦想是研究汽车引擎,但老师告诉他这一行在澳洲没有前途,于是他选择了读医科。初上大一,他偶然经过二年级的教室,看到学长们在上大体解剖的课,随即打消了成为医生的念头。

后来他开始研究化学。在雪梨大学完成了博士学位之后,瑞查多又完成了生物活性化合物方面的一系列博士后研究。后来他去了美国波士顿,在诺贝尔奖得主Sir Derek Barton的研究室成功合成了首例激活型维生素D。他还曾在澳洲国立大学被誉为“避孕药之父”的亚瑟.伯奇(Arthur Birch)博士共事过。

对于可逆过程形成聚合物链技术,瑞查多自己的评价是:“我们最初发现这一变化时就感觉到它的重要性非同小可,我们通过控制聚合物与塑胶的分子结构、组成和特性,改变其自然组合方式,创造出自己想要的塑胶形式。”

--转载自《新纪元》周刊252期

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