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“沧海”之后为什么总是变成“桑田”?

作者:李智鸣

桑树是很常见的一种植物,桑树的果实——桑葚则是酸酸甜甜的味道,可以直接食用,也可以拿来做果酱,而“沧海桑田”是与桑树有关的著名成语。

这个成语是源自晋朝葛洪《神仙传》里面的故事,说有位仙人王远,有一天坐在五条龙拉的车上,在一批乘坐麒麟的吹鼓手和侍从的簇拥下,前往蔡经家。这位蔡经可能是王远的弟子,他后来从王远那儿学得“解蜕之道”。

王远到了蔡经家后,跟随他的吹鼓手和侍从就隐没消失了,这时王远又向空中招了招手,派人前去邀请仙人麻姑宴聚。没多久麻姑派人回复说,转眼之间与王远有五百年未见了,而现在她正奉命巡视蓬莱,结束后就会前来赴宴。不久后,麻姑仙女也到了蔡经家,她的外表就像十七八岁年轻美丽的姑娘,衣裳光彩耀目,有种无法言喻的美。

传宋 马和之 画麻姑仙像。台北国立故宫博物院藏。(公有领域)

席间,麻姑说道:“自从得道成仙接受天命以来,我已经亲眼见到东海三次变成桑田。刚才到蓬莱,又看到海水比前一时期浅了一半,难道它又要变成陆地了吗?”王远叹息道:“是啊,圣人们都说,大海的水在下降。不久,那里又将要扬起尘土了。”

这就是“沧海桑田”的故事,比喻世界上的事变化极大。

不过为什么海水退去三次都要变成桑田呢?有养过蚕宝宝的人都知道,桑叶是蚕宝宝最爱的食物。以前的人养蚕可不是养宠物的心态,中华文明始祖黄帝的正妃嫘祖发明了养蚕取丝,然后人类从此可以织布做衣了。原始人类没有衣裳时,是用树叶兽皮来遮蔽身体。因而有了桑田,意谓著那片曾是沧海的土地上,成了有文明的人类社会,不是原始之地了。

嫘祖发明了养蚕取丝,元王祯《农书》插图。(公有领域)

有一种现象被称为“史前文明”,是说遥远时期人类也曾发展出许多不同的文明,后来这个文明衰败毁灭了,像西方传说中的亚特兰蒂斯文明等。

亚特兰蒂斯文明的消失是因为整个亚特兰蒂斯沉没到海底,而曾经非常繁华热闹的楼兰古国则是掩埋在沙漠之中。近代被挖掘得最完整的庞贝古城,则是毁于火山爆发。这些看似偶然、形式不同的文明毁灭方式,据说都是因为道德败坏所造成的天谴。

维苏威火山和庞贝遗址。(Fotolia)

至于是否真是如此呢?由于每阶段人类的发展时间很长,除非能像王远与麻姑等仙人般长寿,否则我们无法看见事情的真相。也或许如此,自古以来才记载着许多仙人点化人类的故事,因为在仙人眼中我们或许就是那个“夏虫”,无法了解冬天的寒冷与冰雪,而人们也无法了解人类命运的发展原理。

神仙点化中,信或不信的人都会存在,就会像东方红眼石狮里的故事,或是西方诺亚造方舟的情节了。@*#

责任编辑:王愉悦