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旅美轶事系列故事:一美元的官司

草庵居士

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Dick先生可是个名副其实的大富翁,旗下的企业有四十多个,控制着近100亿美元的资产,自己的净资产就有一亿多美元。光看他住的近千万美元的豪宅就可以知道他的财富了。

一天, Dick先生在填写电力账单,不经意地多看了一眼,忽然发现,好象以前有一次账单中的电力消耗和这次相同,但这次怎么会比原来的多了一些钱。Dick先生可不是个马马虎虎的人,虽然年过五十,但记忆力很好。于是就找出了以前的电力账单,仔细地看了起来。结果发现自己电力消耗果然相同,但不同的是这次账单比上次多出了96美分。这是怎么回事情?按说是不应该发生这样的错误。爱迪生(Edison)电力公司可是一家老牌的巨型公司,它也是全加州唯一的电力垄断公司。

Dick先生马上就给爱迪生电力公司的客户服务部门打电话,电话被转来转去,耗费了三个多小时也没有一个明确的说法,气得Dick先生直跺脚。一气之下,Dick先生决定写信给爱迪生公司,控告他们的客户服务部门。信写好了之后就发了出去。

过了一个月,爱迪生公司客户投诉部门给他来了一封信,在信中很客气地向Dick先生道歉,但对于账单的问题却明确地说明是正确的,账单全部是电脑控制,不会有任何错误。Dick先生看着这含糊不清的道歉信恶从胆中生,这爱迪生电力公司是家垄断性的电力公司,客户根本没有选择权,这样对待客户实在是太恶劣。96美分并不算什么,但这反映了爱迪生公司的本质。于是,Dick马上决定自己单独聘请人员对电力账单进行调查,准备到法院控告爱迪生电力公司。

联系了几家律师事务所,结果很让Dick先生失望。原因是爱迪生公司太大了,律师团也很强大,胜诉的可能性很小。另一个重要的原因是律师们认为没有太多的利益。打赢了官司也没有什么钱去赚,有这样的时间还不如去接办几个车祸案件。Dick先生看到了这样的结果很是伤心,心想,在美国这样一个公平自由的国家里都没有道理讲,那么什么地方还有公平。我有充足的经济势力和时间都没有办法控告爱迪生公司,那么贫穷的人还有谁能控告他们。一美元虽然很少,但全加州有近三千万电力用户,每家多收一美元,每月就侵占了全加州人民三千万美元,这可不是小数目。考虑了几天,Dick先生决定自己出钱控告爱迪生电力公司。

秘书帮Dick先生找了几家有实力的律师事务所,Dick先生很爽快地对律师讲:“费用我自己出,钱可以预付,但我一定要打赢官司,谁有信心,我马上就支付40万美元的律师费。”

有了钱,律师的态度就不一样了。律师们也使尽了各种手段,经过三个多月的审慎调查,律师楼终于抓住了爱迪生公司的把柄。你猜如何?一般公司算账是四舍五入,这样因为概率的关系,大家机会是平等的。但爱迪生电力公司并不是这样计算,它的电脑是五入四不舍。这样每个客户就都被多算了钱。虽然钱并不多,但积累起来可是天文数字。每年爱迪生公司竟然会从这里赚取二亿多美元。而这仅仅是加州的客户。你瞧,小钱也很可怕,不算不知道,一算吓一跳。

有了证据,Dick毫不迟疑地将爱迪生电力公司送上了法庭。要知道这爱迪生公司也不是省油的灯,庞大的律师团也强力反击。爱迪生电力公司很清楚,这次官司可是太重要了,这可不仅仅是一美元的事情了。官司失败不仅名誉扫地,更重要的是要赔偿庞大的损失。要知道美国的法律可不是闹着玩的。这样的赔偿可是全民性的赔偿,加上惩罚性罚款,数目可能高达数百亿甚至千亿美元。于是,爱迪生公司的律师团首先从Dick先生资料来源方面质疑。以其资料来源不合法为理由,试图推翻案件。因为美国是举证制的法律制度,你控告它,你要提出证据,而且你要证明你的证据来源合法,而不是非法取得。否则尽管你的证据确凿,但由于你的取证非法,也会导致官司失败。爱迪生律师的这一手很是厉害,因为收费是爱迪生电力公司,你要取证就要使用这样的证据。果然,Dick先生遇到了阻力。但他的律师们马上就采用了另一种方法,很快就找到了一些与Dick先生有相似事情发生的爱迪生电力公司客户,将他们的案例也并入进去。但这些证据并没有难倒爱迪生公司的律师团,他们很快就又提出了新的解释。这样几十个案例并不能代表爱迪生电力公司有恶意欺诈的现象,与爱迪生电力公司每年处理的数亿次结算中所占的比例微乎其微,而且任何公司都有出现错误的可能。而像爱迪生公司这样的错误比例根本就不能说明什么问题,因为他连千分之一都不到。这爱迪生电力公司的律师团使用的策略就是拖,你要和我打官司就要花钱,为了这点证据Dick先生就已经花了近六十万美元,如果想再找更多的例子和证据就要花更多的金钱。看你Dick先生能拖多久,反正花上几百万美元对于爱迪生公司没有什么,要不然每年也要花钱给律师团。但为了保险,爱迪生电力公司还是找律师私下与Dick先生和解,并许诺可以支付他全部的损失,包括已经支付的律师费。

Dick先生听了爱迪生电力公司的游说,很是不以为然。决定既使花光储蓄也要将它告倒。于是,Dick先生在两年内就花了近二百万美元,但官司却一直拖延下来。Dick先生一看这样不行,于是就改变了策略,在报纸和媒体上大做广告,并花钱召开新闻发布会请记者和参议员和众议员了解内情。痛斥垄断的恶行,号召民众起来控告爱迪生电力公司。

一年以后,情况果然发生了变化。正赶上州议员换届选举,很多候选人为了争取选民的支持纷纷站出来表态,支持反对电力垄断。为Dick先生提供证据的民众也多达数十万。就这样,Dick先生的官司有了决定性的转折。但Dick先生也耗费了数百万美元的资产。

又过了一年,Dick先生终于赢得了官司,爱迪生电力公司不得不对所有客户道歉,并对所有的电力客户提供补偿,这年的加州所有电力客户都得到了减免电费的补偿。Dick先生也赢得了一美元官司的胜利。

半年后,反对电力垄断的法案提到了加州议会的议事日程上来。爱迪生电力公司也不得不低下了头,争着和州政府召开电力公听会,以各种条件换取民众的支持,但终究时机已经晚了。

又过了半年,加州政府正式公布:“半年后开放电力供应,取消电力垄断,加州居民有权利选择自己的供电公司”。爱迪生电力公司垄断加州电力的百年历史结束了,数百家电力公司蜂拥而来,各种优惠条件纷纷出台。加州居民终于有了自己选择的权利。

你瞧,一美元的官司竟然结束了加州电力垄断历史。你还敢小瞧这一美元的官司吗?

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2003-08-21 12:23 PM
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