爱迪生传记选粹:踏上了科学的征途(8)

“天才是百分之一的灵感,百分之九十九的汗水” ——爱迪生

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爱迪生在给他的父亲的信中写道:“我最近在电学上又有了一个新的发现,我曾把它在费城宾州大学的美国科学会的例会上公布。他们都认为这是一个别出心裁的重要发现呢。”有一天,奥顿又把这27岁的发明家叫进办公室来,要他试验四通路系统电报机。
  
“你能供给我8个电报生和一些电线让我试验吗。”爱迪生问道。“晚上你用地室好了,那里地方很大,你可以在邻室间试验通讯。你要的电报生我可以给你。”奥顿回答。奥顿如约的派了8个人供他指挥。8个人分派两室,每室中两个收,两个发。爱迪生来往于这两室间,调节著校准著那些机件。
  
他把其他事情都搁置一边,全部精力投向这项试验之中。这时,他的钱已经快花完了。债主对他加紧压迫,扬言将变卖他的财产抵偿债务。他为了不使门上插上红旗,每天便得缴付郡长5元钱的罚金。
  
他面临的问题之一是,使电流保持绝对平衡。不久,他发现一般的可变电阻器不适用于他的设备。爱迪生心想:既然某些半导体可在不同的压力下改变它们的电阻值,那么可不可以利用这一原理设计出新型的电阻系统呢?于是,他在一块钢板上装了一个用绝缘材料制作的圆筒,又在圆筒里装上50张胶料浸过的绸片,再用极细的石膏粉将圆筒填充起来。绸片上方,再装上一块金属板,然后借用螺旋装置按不同的刻度改变对金属板的压力。爱迪生把这一装置接在线路中,试验的结果表明:当压力最小时,阻抗为6000欧姆;如果用力将金属板旋至底部,阻值竟能降至400欧姆。试验成功了,这项试验在他以后的电话发明中起了很大的作用。
  
爱迪生找到了平衡电流的方法,决意将试验深入下去。1873年初,爱迪生与西方联合公司之间达成默契。爱迪生同意将自己的专利卖给该公司,把西方联合公司的总工程师乔治B普莱斯科特作为共同发明人,而该公司则根据双方认可的价格加以收购。
  
然而,西方公司总裁威廉奥顿认为,付给爱迪生1万美元试验费风险太大。于是爱迪生没有资金,便从自动电报公司搞来了这笔钱。爱迪生现在有1万美元现金,足以偿还欠下的债务,所以他继续研究四通路电报机。
  
1874年深秋,爱迪生来到西方公司的电报房进行试验。线路连接的两端是纽约和阿尔巴尼。当时,天气恶劣,试验受到了风暴侵扰。尽管如此,由于爱迪生意识到试验中会出现困难,有思想准备,并在纽约选用了最出色的报务员,试验结果证明,他的四通路机性能良好。后来它被安装在连接纽约与波士顿和费城的线路上。到1874年12月底,关于四通路机的研制工作接近了尾声。西方联合公司答应付给爱迪生5000美元,并出价2.5万美元购买有关专利,每年还付给他233美元,作为使用这种设备的每条线路的使用费。
  
但是西方联合公司未能践约。奥顿离开纽约后,该公司的总监埃克特将军通知爱迪生,说西方公司将拒付任何款项。他说,杰伊古尔德(Jay Gould )想购买这种四通路电报机专利。
  
关于古尔德,人们说他是靠制造“恐惧和恐慌起家的”,他“在以金融欺诈和恶棍行为著称的世纪中,总是不择手段地损害自己的朋友。”爱迪生晚年描写古尔德之为人,谓“为冷酷无情,良知痹痿;不知建设事业之可贵,但解图利而已”。
  
但作为平衡,他又表示自己对古尔德毫无怨言,“因为他在他的行业上是颇为能干的,只要我的试验成功,其他问题是次要的。”
  
12月28日,爱迪生在纽瓦克工厂给古尔德演示了他的四通路电报机的性能。1月4日,他被召去古尔德在曼哈顿区的寓所。爱迪生要古尔德出价,对方的出价是3万美元。
  
这3万美金,使爱迪生度过了难关。然而,他在后来写道:“这笔钱我全部用来试验一种六通路的电报机,结果未能成功。从财政的角度上看,如果不发明那个四通路系统,也许我的经济状况会比现在要好些。”
  
控制西方联合公司的古尔德在这笔交易中获得了多少好处,我们可以从爱迪生在1892年发表于《科学美国人》杂志上的文章中看出:“我的四通路系统中的每一英里电线都相当于以前的4英里电线的功用,他使用的这种四通路系统总起来就等于省去了价值1080万美元的21.3万英里长的线路。而且这些省去的线路无须进行检修。假如按以往每年每英里4元检修费计算,每年共合节约86.4万美元,此外,还省去了借贷1080万美元建造基金所要偿付的利息。”
  
爱迪生敌不过古尔德,到1875年,爱迪生同古尔德的关系断绝了,而同他的诉讼纠纷却延续了30年之久。
  
爱迪生发明四重电报术后,大家都称为这是莫尔斯以后电报学上最重要的贡献。
  
1875年,爱迪生在无意中曾做过电磁波的实验。他注意到继电器工作时衔铁间放出的电火花。他将导线的一端接在衔铁上,将另一端对着附近的金属导体的尖棱顶角进行试验,他发现在金属与导线之间有电火花发生。他把这一现象取名为“乙太力”。可以认为他的这个实验实际上发现了电磁波沿导线周围空间传播的事实。但是,他不理解这一事实的意义。而且,他正在为迎接1876年费城举行的庆祝美国成立100周年博览会而忙碌著,他当时正埋头试制炭质电话机和留声机。这些事情迫使他放弃了对这种乙太力的深入研究。

几年以后他曾表示:“当我初次发现它时,我把它看成是极讨厌的现象。那时我正忙于无数其他的试验,无暇对它作进一步的了解。我只是观察到了结果,然后就把它送给了别人。他们接过我的发现,取得了新的成果。”1888年,赫兹的电磁波实验获得成功后,爱迪生十分惋惜地说:“使我感到迷离的是,为什么我没有想到利用这些结果。”
  
爱迪生将打字机改良成功,也是纽瓦克时代的大事情之一。一天,克利斯托弗莱瑟姆肖尔斯(Christo -p herL.Sholes )拿来一部用木头作的打字机模型,请爱迪生帮忙。爱迪生答应了他的要求。
  
这个模型经过爱迪生改良而成为很好的实用品,也就是后来的名牌:“雷明顿打字机”。打字机完成的时候,爱迪生高兴地说:“这样,写字的时间可以缩短,政府和公司的办事效率可以提高,不要多久一定有很多人要买。”
  
事实上,开始要买的人并不多。因为当时一般的人都认为,书信应该用手写,才能让对方知道自己的诚意,如果用机器写信就显得不太礼貌。可是用过打字机的人都说:“这太方便了。”于是,越来越多的人使用打字机,以致后来打字机的使用者遍布到世界各地。
  
爱迪生遵循着他的老习惯,原始模型一经成功,他就把注意力移到了其他的发明上。20年之后,他曾表示:当时,我还想发明一种电动的无声打字机。但是,由于那种打字机效果不错,没有立即改造的必要,所以我就放弃了自己的打算。”爱迪生完成打字机之后,又发明了“火灾警报器”、“石蜡纸”、“自动电气笔”等,研究室越来越显得狭小,所以他请老父亲为他选了一块景色如画的地方开始另建。

至此为止,爱迪生的业绩几乎还局限于电报世界。但是,到了1875年,这一“世界”便处在了革命的前夕。爱迪生受雇于奥顿,投身于电话革命性的基础改良。

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