謎樣美國太空飛行器 預計19日佛州升空

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【大紀元4月4日報導】(中央社洛杉磯4日美聯電)經過10年的研發,美國空軍(Air Force)計劃在本月發射一架類似小型太空梭的機械航天器,讓它在地球軌道進行科技探測後,滑行降落在加州跑道上。

這架X-37B軌道試驗飛行器(X-37B Orbital Test Vehicle)預計4月19日在佛羅里達州卡納維爾角(Cape Canaveral)升空,不過它的終極目標和機械細節仍是一個謎。這個飛行器的研發計畫已在各個政府機構轉手多次。

國防分析家兼Globalsecurity.org網站主任派克(John Pike)表示:「你若被它弄得丈二金剛─摸不著頭腦,你就處於還不錯的狀態。」他說:「我一兩年前研究過此案,這整套超高音速、次軌道、衝壓計畫,有超過一打的相關計畫,我越研究,被搞得越糊塗。」

這場默默安排的升空計畫,將為這份悠久且昂貴的研究,畫上句點。這份研究計畫被美國國家航空暨太空總署(NASA)轉給國防部的研發部門,再被轉給空軍的秘密單位。

X-37計畫的開銷已達數億美元,不過確切總額至今未被公開。

儘管大型太空梭被比作載貨卡車,但X-37B較像一輛擁有相當於卡車載貨性能的跑車。

這架飛行器由波音公司(Boeing Co)旗下的研發機構「幻影工作室」(Phantom Works)打造,重4990公斤、高2.9公尺、長約8.8公尺,還有一對不到4.5公尺長的機翼。它有兩片斜角尾翼,而非單一一片垂直尾翼。

不同於一般太空梭,X-37B將設在可棄的擎天神五號(Atlas V)火箭的整流片上,以衛星方式發射升空。它並配有太陽能板,以提供運行軌道所需的動力。

美國空軍僅公布任務的概略目標:除測試導航、領航、控制和熱防護外,也測試它在軌道上、進入大氣層和降落的自動操作。

美國空軍沒有公布任務為期多久,不過他們表示,X-37B可以在軌道上停留270天。初步規劃的降落地點,選在洛杉磯西北部濱海的范登堡空軍基地(Vandenberg Air Force Base)。

美國國防智庫蘭德公司(RAND Corp)資深國防研究分析家威爾森(Peter A. Wilson)表示,鑒於NASA預料太空梭將告一段落,X-37B被視為新一代、可重複使用的航天器的工作原型,不過NASA對此案此失去興趣,轉而讓美國空軍接手。(譯者:中央社張稚昀)

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