翼展超六米 恐龙灭绝后惊现巨鸟统治南极洲

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【大纪元2020年11月03日讯】(大纪元记者张雨霏编译报导)近日,研究人员还原了在南极洲发现的5000万年前的鸟类化石,最终确定该化石为一种已灭绝的巨型远洋鸟类——伪齿鸟(bony-toothed birds)。该化石或许是有史以来能够飞行的最大鸟类,推测在恐龙灭绝以后,这些巨鸟曾统治过整个南极海域。

美国加州大学河滨分校的古生物学家在上世纪80年代曾造访南极半岛岛链的西摩岛(Seymour Island),当时带回了数块史前鸟类脚骨与部分颚骨,之后一直保存在伯克利分校古生物博物馆。直到2015年,研究生克洛斯(Peter Kloess)出于好奇对其进行研究,近日终于完成识别,还原这些巨鸟化石可能的原貌。

活跃于6000万年前的伪齿鸟因其特殊的“骨齿”而引人注目,它们的颚上有着独特的骨刺,就像是长了一嘴尖牙,有助于它们捕获海洋的鱼类或鱿鱼。而它的翼展甚至可达6.4米,外型与信天翁相似。

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史密森国家自然历史博物馆内一个伪齿鸟骨架复制品。(Ryan Somma/维基百科

值得关注的是,下颚上保留的骨质“牙齿”在该伪齿鸟活着的时候或许长达3厘米,而这一破碎的下颚可能源自一长达60厘米的头骨。通过对这些“牙齿”的大小和间距的测量,以及与其它伪齿鸟化石的分析比较,该个体型大于或近似于目前已知的最大伪齿鸟标本。

克洛斯与其他研究人员确定,脚骨化石的历史可追溯到5000万年前,而颚骨的历史则可追溯至4000万年前,这也证明小行星撞击地球后,几乎消灭了所有恐龙,而鸟类则成为新生代的霸主。

克洛斯表示,今天鸵鸟是最大的非飞行鸟类,而翼展近3.5米的漂泊信天翁(Diomedea exulans)是最大的飞鸟。

然而,此次发现的伪齿鸟翼展在5到6米之间,这表明鸟类在恐龙灭绝后的迅速变化,而两处化石点时隔1000万年的漫长时间间隔,说明这一巨型的飞鸟统治整片海洋至陆地长达数百万年。

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伪齿属鸟类复原图。(Nobu Tamura/维基百科

研究共同作者、圣地亚哥自然历史博物馆的阿什利(Ashley Poust)博士补充说,在海洋栖息地中,这些灭绝鸟类的巨大体型是无与伦比的。

该研究还描绘了5000万年前南极洲的样貌。当时南极洲气候比现在要温暖得多,南极大陆除了有袋类、树懒和食蚁兽的远亲等哺乳动物之外,鸟类占据了南极大陆的海陆空,是鸭类、鸵鸟、海燕以及许多鸟类的灭绝亲缘物种的乐园。

而此次发现的巨型伪齿鸟也是那时南极生态系统中的一员,在南极至少生活了一千多万年。该种鸟类展翅翱翔在开阔的海域,寻找它的猎物鱿鱼和鱼类,而它那标志性的锋利“假牙”让它成为了南极海域可怕的统治者。

相关研究成果于10月26日发表于《科学报告》杂志上。

责任编辑:韩玉 #◇

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