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新視野號將探索「天涯海角」

或揭示太陽系起源奧秘

新視野號(New Horizons)空間探測器從持續了165天的沉睡中醒來,開始準備下一項太空任務。(NASA)

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【大紀元2018年07月01日訊】(大紀元記者晨曦編譯報導)無論是人還是宇宙飛船,在踏上探險的旅途之前,養精蓄銳都是相當重要的。近日,美國國家航空航天局(NASA)的新視野號(New Horizons)空間探測器從持續了165天的沉睡中醒來,開始準備下一項太空任務:收集一塊兒神秘莫測而又巨大無比的岩石的數據。這塊兒石頭有個浪漫的名字:天涯海角(Ultima Thule),正在太陽系邊緣環繞太陽運行。

新視野號飛船曾在2015年7月間飛越冥王星,並提供了這顆矮行星迄今為止最清晰的圖片,徹底改變了人類對這個遙遠的世界的瞭解。

在今年預計將持續兩個月的探測任務中,科學家們會給新視野號飛船發送一系列指令,並從八月開始觀測Ultima。一旦成功收集到Ultima的數據,這個勇敢的小小探測器將再次名聲大震,科學家們將能夠看到四十多億年前出現的場景,因而對太陽系早期起源獲得前所未有的瞭解,。

參與新視野號項目的科學家韋弗(Harold Weaver)表示,Ultima或許將成為宇宙飛船探索過的最遠古的物體,因為它自形成之後就幾乎沒有改變,人類對其更知之甚少。Ultima是柯伊伯帶天體(KBOs)的家庭成員之一,柯伊伯帶位於海王星軌道外側,是太陽系中遙遠的區域,滿佈著直徑從數公里到上千公里的冰封微行星。因為溫度極低,所以那些冰封的物體被認為是自太陽系誕生以來保存完好的遺蹟。

科學家們認為,Ultima的表面反射率低,意味著它並非完全由冰之類的反光物構成。實際上,觀測顯示它的顏色發紅,暗示它上面覆蓋著重有機分子。它的形狀也遠非球形,而可能是雙瓣狀,最長處直徑大約有20英里。

新視野號即將對Ultima的探測,令科學家們能夠進一步洞察太陽系的歷史。韋弗解釋說,當新視野號觀察Ultima時,實際上也是在觀測四十多億年前行星生成與太陽系結構形成的時刻。Ultima收集的數據將有助於限定早期太陽系的物理和化學環境,也能幫助科學家們瞭解太陽系外其它的行星系統。

隨著觀測技術水平的提高,人類對係外行星的探索也獲得了迅速發展。今年四月,NASA發射了一顆淩日係外行星巡天衛星(TESS),主要任務是調查地球附近300光年內的恆星是否有行星存在。

新視野號將拍攝Ultima的高分辨率圖像,清晰度將是冥王星圖像的兩倍。其彩色攝像機和紅外光譜成像儀將用以探測Ultima 表面的成分,比如是否有冰,以及為甚麼從地球上看到的是暗紅色。照相機還將搜索其塵埃環,並揭示Ultima的真實形狀。

韋弗還表示,在執行了十二年的任務後,新視野號的儀表和飛船子系統都沒有發生性能衰退,仍有足夠的燃料和動力執行下一步的太空探測任務,這也是相當了不起的。◇

責任編輯:朱涵儒

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2018-07-02 3:30 PM
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