名人傳記:美國建國元勳富蘭克林(2)

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時光荏苒,轉眼間小富蘭克林已在父親的店中工作了兩年,但他的職業問題一直煩擾著父親。本來,富蘭克林的一個學習皂燭行業的哥哥結婚成家,離開父親,移居到羅德艾蘭去了,父親有意讓他繼承自己的行當。但小富蘭克林喜歡航海的志向又使父親不敢過於專斷,唯恐這個兒子不安心於本行而像另一個兒子約賽亞一樣,逃到海上去當水手——那件事曾使他大為傷心。

於是,兩年中,他常帶著自己的幼子出去散步,到細木匠、泥瓦匠、鏇工、銅匠鋪去串門,看他們做活,還打發兒子跟哥哥本傑明的兒子薩穆爾學過一段制刀業。這些經歷,使富蘭克林對各種零活都能動手做一做,並在家裡做一些小小的機械實驗。
  
最後使父親為幼子擇定行業的是兒子讀書的嗜好。小富克林自幼喜歡讀書,輟學後,他仍抓緊工餘時間自學。他把父親的大部分藏書都讀了一遍,並把自己的一點零花錢都花在買書上。他買的第一部書是分做數冊的《約翰•班揚集》,其中的《天路歷程》是他最喜歡讀的一本書。他又從小販子那裡頭來柏頓 的歷史文集。他還讀過古希臘學者普魯塔克的名著《希臘羅馬名人傳》,笛福的《計劃論》,科頓•馬德的《為善論》。

為了不辜負兒子的讀書之志,父親終於決定讓小兒子做一名印刷工匠。富蘭克林雖然一直熱望著能去航海,但比起製作肥皂蠟燭,他畢竟更喜歡印刷業。因而,在抗拒了一段時間後,富蘭克林服從了父親的安排,到哥哥詹姆士的印刷所當起了學徒工。

詹姆士1717年從英國帶回一台印刷機和許多鉛字,在波士頓開辦了印刷所。他以老闆的身份和12歲的弟弟簽訂了學徒合同,按照合同,小富蘭克林學習印刷手藝直到21歲,學徒期間,只得到膳宿和衣服,直到最後一年,才能得到普通工人的最低工資。
  
當時,在僅有一萬二千人口的麻薩諸塞州首府波士頓,已有幾家印刷所。起初,詹姆士的生意發展緩慢。到1719年,他攬到了印刷《波士頓郵報》的業務,前後一共印了40期。在失去這份業務後,他於1721年8月起,辦起了自己的報紙《新英格蘭報》,他的印刷所也穩步發展。這時,心靈手巧的小富蘭克林已掌握了印刷技術,成了哥哥的得力幫手,同時,他也沒有荒疏自己的學習。
  
從事印刷業的富蘭克林認識了幾個書店的學徒和藏書愛好者,他常在晚間向人借書,徹夜閱讀,第二天一早便送還,並且留心保持書的清潔,從不汙損,因此,有書的人都樂於借書給他。他就這樣如飢似渴地學習。這期間,他曾嘗試過寫詩,還在哥哥的慫恿下寫了兩言詩,一首題為「燈塔的悲劇」,敘述一位名叫華薩雷的船長和他的兩個女兒沉船遇難的真實故事;另一首是水手之歌,講述的是海盜提奇(又叫黑鬍子)就擒的事。

詹姆士將這兩首詩印了出來,叫弟弟去沿街兜售。結果,「燈塔的悲劇」銷路很好。正當小富蘭克林沾沾自喜的時候,他的父親卻出來阻止他了。父親挖苦了兒子的詩句,並告訴兒子說,作詩的人一般都是乞丐。多年以後,富蘭克林承認自己那兩首詩的格調低下,若真的去寫詩,一定會是個「十分拙劣的詩人」。不過,對富蘭克林一生具有重大意義的散文寫作也始於這時期,恰恰又大大得益於父親的指點和鼓勵。
  
那是從富蘭克林和約翰•柯林斯的交往開始的。柯林斯是波士頓城內一個愛讀書的孩子,富蘭克林和他交往很密切。當他們在一起的時候,往往對一些問題進行爭論。有一次,兩人對於婦女應否接受高深教育和婦女有否從事研究工作能力的問題辯論起來。柯林斯認為婦女天賦低劣,不應受高深教育,也不能勝任研究工作。或許有幾分是為了爭辯而爭辯,富蘭克林持相反的觀點。到了分手的時候,柯林斯在辯論中佔了上風,然而富蘭克林認為柯林斯不是靠強有力的論據,而是以善辯、流暢的口才壓倒了自己。

於是,他便把自己的論點寫在紙上,然後寄給柯林斯,以便在沒有機會見面的隨後幾天中繼續那場爭論。柯林斯也用書面爭辯來回答他。如此這般,雙方都寄出了三四封信時,富蘭克林的父親無意中看到了兒子的信稿。他對孩子們爭論的問題未加評論,只是藉機談起雙方文章的體裁來。父親告訴兒子說,他的正確拼法和標點勝過了對方,但在修辭和條理方面卻相形見絀,並以文中幾處論證當作實例。富蘭克林信服了,決心要努力改進自己的寫作。

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