不开心会生病:压力导致内分泌失衡

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从原始的有机体到人类,以及其他物种,都有HPA轴(hypothalamus-pituatary-adrenal,简称HPA轴)。当压力来临时,身体透过下视丘、脑下垂体,以及肾上腺,三者相互对应,是一个协调腺体、激素和部分中脑相互作用的机制。

HPA轴帮助我们管理体温、消化、情绪、性欲、能量消耗以及免疫系统。同时,它也是身体主要对应压力、创伤以及伤害的系统。

面对压力时,因为HPA轴是大脑的内分泌管理中心,透过内分泌的传导,身体启动了“战或逃”反应。对身体而言,这是一个很好应对“急性压力”的方式。但是HPA轴并不适合被慢性长期启动,因为长期的启动免疫系统会造成身体上的耗损。

我们的脑下垂体掌管了身体所有的腺体,当身体遇到压力时,交感神经会让组成身体的五十兆细胞都连动起来,进入备战状态;当交感神经肾上腺髓质系统运作时,透过肾上腺素、儿茶酚胺、可体松以及正肾上腺素等分泌的作用,流往消化器官的血液会减少,而把血液集中在四肢的肌肉,让身体可以进入活动或逃跑的状态。这时,因血液集中在四肢肌肉导致消化系统里没有血液,我们就会产生消化不良、无法吸收、排便不顺等身体状况。这就是为什么消化不良会成为大多数压力大的人常有的问题。

再则,因压力大所产生的失眠症状与恶梦,则会把身体带到了低代谢的保护模式。疲劳也是常见的症状之一,但这不只是因为失眠,也是因为经常启动HPA轴并且提升了可体松分泌的缘故。这种情况会导致人缺乏耐性、急躁不安、易怒、心跳爆快、容易受惊吓等。

现代人的生活型态造就慢性压力的逐渐累积,肾上腺素不断经由HPA轴的指示运送到血液里,这时我们就像嗑药上瘾一样,一直需要迫使身体生产肾上腺素来应付压力,但是肾上腺素其实就是急救时注射到人体所使用的强心剂。长期给心脏施打强心剂,最终会衍生出心悸与心律不整的问题。

长期慢性压力的影响是全身性的,除了上述的心脏、消化,以及疲劳的问题之外,更会影响到过敏、皮肤病、缺乏性欲,以及小朋友的成长等免疫相关的问题,经常性的压力更会导致免疫力的下降。

更糟糕的是,当肾上腺已经极度疲乏,我们又需要它来应付我们日常生活的运作时,有的人就会开始在生活中重复一些紧张的过程,透过这个压力来刺激肾上腺素的分泌;也有人靠咖啡来提神,让自己勉强撑着。于是肾上腺被迫不断地制造肾上腺素,久而久之就会造成肾上腺疲乏。

这样的状况就好比用现金卡预借现金,会愈欠愈多。如此一直恶性循环,直到我们身心耗尽,倒下去为止。

摘自《不开心,当然会生病》 商周出版社 提供

责任编辑:颜静莲

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