触角星系和M32正在发生壮观的碰撞

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据哈勃望远镜网站新闻2006年10月16日报导,科学家利用哈勃望远镜观测到,离地球最近的大螺旋状星系触角星系 (Andromeda)和邻近的矮星系M32正在发生壮观的星系碰撞,碰撞将导致数十亿颗新星陆续诞生。观测结果已经发表在2006年10月19日的《自然》杂志上。

触角星系距离地球6300万光年,因为其周围有由星团、气体和尘埃形成的两条长长的带状轨迹,用地面望远镜观察酷似昆虫的一对触角而得名。触角星系表面看起来很平静,但当天文学家用哈勃望远镜和斯匹哲望远镜仔细观察时,发现它正与附近的矮星系M32发生着几乎是对头的碰撞。碰撞已经使M32失去了大约一半的质量。

美国航空航天局公布的一组星系相撞照片显示,两个星系强烈碰撞迸发出宛如焰火般绚丽的光彩。在这幅照片中,橘红色的斑点是原先的星系的中心星体,这部分星体年龄较大,呈红色;而星系已经相撞的部分中,正在产生或刚产生新星的地带呈现明亮的蓝色;撞击产生的氢气和尘埃则混合出淡淡的粉红色。

天文学家认为完整的合并过程可能要持续4亿年。随着冲撞进程的继续,数以亿计的新星诞生,多数都是以一组组、一簇簇的星团出现的。其中最明亮的一个星团大约含有100万颗新星。星团呈现的蓝色显示它们刚刚诞生,还非常年轻。

这是天文学家观测到的离地球最近的星系碰撞。天文学家预言银河系将在几十亿年后与毗邻的仙女星系相撞融合成为一个椭球星系。

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