结束20年任务 卡西尼号将坠毁土星

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【大纪元2017年04月06日讯】(记者张纯之编译报导)燃料即将耗尽的环绕土星卡西尼飞行器(Cassini)即将走到生命尽头,今年晚些时候,他将进入土星毁灭性的大气层。

NASA喷气推进实验室(JPL)的任务小组计划让卡西尼22次穿过土星和其光环之间的区域,卡西尼将成为第一个穿越该间隔的人造卫星。JPL的卡西尼项目经理梅兹(Earl Maize)说,这是一趟单程旅行。

卡西尼将以每小时7万英里的速度飞跃这段1250英里的范围,在这样的速度下,碰上一片沙云就能摧毁卡西尼。最后运行中,至少有两次环绕飞行中,卡西尼会非常接近土星光环内沿,这可能导致任务提前结束。

梅兹说:“我们提前失去航天器的可能性大约是1%多一点。”“我们之前从未安排这样的旅行,除非它的任务已经接近尾声了。”。

NASA相信,土星和其光环之间应该没有大到会伤害卡西尼的太空碎片,但在第一次穿越时,他们计划让卡西尼使用天线做盾牌保护所载之科学仪器。

卡西尼项目科学家斯皮勒(Linda Spilker)说,最后一次穿越时,在爆裂前,卡西尼将在土星的大气层中待约3分钟,它仍会传回“价值非凡的观察数据”,直到死亡。

期待死亡之旅的收获

任务小组希望在卡西尼最后22周的近距离运行中,了解土星大气层情况及土星光环的起源。实际上,这次死亡之旅中的一些发现,可能会成为卡西尼任务中最好的部分。

卡西尼于1997年起飞,2004年到达土星。斯皮勒说,来自全世界的300名科学家一直在参与这项任务。

为什么摧毁卡西尼?

卡西尼在土星卫星的海洋和湖泊中发现了潜在的生命,为保护生命,NASA希望在一切失控前摧毁卡西尼。而且,卡西尼使用一种同位素热电机保持了10年的运行,现在剩余燃料已经很少了。

梅兹说:“卡西尼的发现导致它自己的死亡。”在过去13年中,卡西尼在土星的两个卫星土卫二(Enceladus)和土卫六(Titan)上发现了从甲烷湖中喷发的冰尾,接触卡西尼上的生物污染物,可能会导致这两个卫星上的生物陷入危机。“唯一的解决办法就是用某种操控的方式毁掉他。所以安排了最后的死亡之旅。”

卡西尼将于4月22日飞过土卫六,这个卫星的重力将造成卡西尼的轨道收缩,进入最后的绕行。9月中,卡西尼将再次飞过土卫六,之后,卡西尼将被送入土星大气层,9月15日结束任务。◇

责任编辑:古云

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