6/16她生日:诺贝尔医学家麦克林托克

唐慧欣
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巴巴拉‧麦克林托克(Barbara McClintock,1902年-1992年)可能许多人对她感到比较陌生,但医学界的人都会知道她,她是诺贝尔得奖者中,第一位以女性身份单独获奖的科学家,106年前的今天就是她的生日。

麦克林托克出生于康涅狄格州哈特福德,从小就十分聪明。1921年,正值大学时期的麦克林托克,开始一步一步开创自己的不同凡响的路。当时少有女性修读的遗传学课程,而且又是在康乃尔大学中唯一由C. B. Hutchison开授的遗传学,麦克林托克不顾他人的异样眼光,专心投入更激发自己的热忱。之后也修读Lester W. Sharp开的课程,从而了解到染色体的结构、分丝分裂、减数分裂、交换现象等相关知识。

在康乃尔大学修完生物学并获得博士学位后,麦克林托克曾留在康乃尔大学担任讲师,之后转任到长岛冷泉港卡内基实验室,研究为什么玉米种子会有不同颜色的主题。为了解答这个问题,麦克林托克开始在一块试验田上栽种玉米。在经典遗传学研究中玉米是一个理想的供试对象。麦克林托克年复一年地在田间仔细地观察玉米籽粒和叶子一代又一代的复杂变化;然后,将采下的材料带回实验室,观察玉米染色体的断裂和重组。

经过两年的摸索,到1947年,麦克林托克终于画出了某些结构基因的调节和控制系统的轮廓。此后的年月中,她反复检验这些能阐明她的观点的复杂实验,更加坚定了自己的看法。到1949年时,她便开始撰写文章,总结自己的实验结果和发现。1951年,在冷泉港生物学专题讨论会上,麦克林托克递交了自己的学术论文,向科学界同行报告了她的新理论。

但是,麦克林托克的论文一发表后,并没有获得科学界的认同,反而受到否定和冷落。“移动的控制基因学说”和当时多数人一基因一功能的想法有所冲突。10年后,麦克林托克再次提出自己的理论,而结果还是令人失望的。

尽管如此,麦克林托克仍孜孜不倦地继续研究。她坚信不移地认为:“倘若你认为自己迈开的步伐是正确的,并且已经掌握了专门的知识,那么,任何人都阻挠不了你,……不必去理会人们的非难和评头论足”。

随着遗传学的研究进展,60年代后期,当人们运用遗传工程这种强有力的新工具时,终于在细菌中发现了“转座子”(rtansposon),从而开始激起人们对麦克林托克研究工作的兴趣,她的理论重新被提起。经过长达40年的冷落,麦克林托克的坚定,终于让她的理论在80年代初为科学界普遍接受。

科学界的认同,也伴随着各种荣誉到来。特别是1981年底,她连获三项大奖,阿普拉斯卡基础研究奖、麦克阿瑟基金会奖和以色列的沃尔夫基金会奖,并于1983年获颁诺贝尔医学奖,成为第一位单独获得诺贝尔奖的女科学家。(http://www.dajiyuan.com)

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