土星环孕育诞生一颗新卫星

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【大纪元2014年04月16日讯】(大纪元记者黄凯熙编译报导)美国宇航局(NASA)在14日公布一张前无古人、也恐将是后无来者的天文奇观。环绕土星的“卡西尼号”(Cassini)太空船拍到了在充满宇宙尘埃和冰水的土星环上,孕育诞生了一颗新卫星

这张图片是“卡西尼号”的“成像科学子系统”(imaging science subsystem)上的窄角相机,于2013年4月15日所拍摄到的画面。事实上,这颗主要是冰水体所组成的小卫星,距离土星环大约有750英里。

土星的卫星诞生图,是“卡西尼号”在距离土星77万5千英里、约53度视角的地方所拍到的,图片的解析度大约是每像素4英里。

天文学家们目前暂时给这颗初生的寒冰小卫星一个非正式的名字“佩吉”(Peggy),它现在的直径约有半英里大。天文学家推测小“佩吉”是受到土星环状微粒物质的引力作用,而逐渐产生的一颗明亮的冰水球体,目前它已经处在开始脱离土星环的阶段。

这张图片的珍贵之处,在于要捕抓到一颗新卫星诞生的机会近乎零,甚至以土星为例,这恐怕也是前无古人、后无来者的奇景,以后将难再遇。

天文学家针对这个现象,提出了几个新理论表示,这可能就是土星有许多冰体卫星的诞生情形。天文学家推论,太阳系的第六大行星土星,原先的特殊外环物质可能更庞大,所以它才会有像“佩吉”一样的许多卫星环绕着。

土星环在产生62颗卫星后,已使这片由宇宙尘埃和冰水组成的环状体,显得贫脊而匮乏了。因此这也可能是人类最后一次看到土星环的微粒物质,形成了一颗天然卫星,并脱离母星在它的轨道上航行的奇观。

“卡西尼-惠更斯任务”(The Cassini-Huygens mission)是美国宇航局、欧洲航天局和意大利航天局共同合作的航天计划,“卡西尼号”则是这项任务的专案之一。

美国宇航局的喷气推进实验室(Jet Propulsion Laboratory,JPL),隶属于加州技术研究所的一个部门。JPL则是负责管理宇航局的科学任务理事会,“卡西尼号”的轨道器及它所配备的两架摄影机,皆是由JPL设计、研发及组装而成。而“卡西尼号”的影像处理中心,则是位于科罗拉多州博尔德(Boulder)的太空科学研究所。

(责任编辑:毕儒宗)

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