名人傳記:美國建國元勳富蘭克林(24)

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從共讀社到美洲哲學學會

隨著商務活動的順利展開,富蘭克林逐漸將精力轉移到其他方面。
  
1733年,富蘭克林開始學習外國語。首先他學了法語,然後是義大利語和西班牙語。到這時,他翻閱了一下拉丁文聖經,忽然覺得自己幼時所學的拉丁語基礎知識猶存,於是回過頭來又學了一番拉丁語,最後還學了德語。在這幾種外國語言中,只有法語是他既能讀又能寫(儘管寫得不很地道)的,其他的只能閱讀。通過學習外語,富蘭克林的知識來源拓寬了。

1735年2月4日,富蘭克林把在共讀社宣讀過的一篇論文在《賓夕法尼亞報》上發表了,名為《論保護城市不受火災》,論及釀成火災的各種疏忽和事故及防火須知,呼籲人們小心火燭。市民見了文章後,贊同共讀社和富蘭克林的意見。不多久,一支30人的自願救火隊組成了。根據組隊合同,每一隊員必須經常保持一定數量適用的皮水桶和結實的袋囊和筐子(用以裝運貨物);一有火災發生就必須把它們運到現場。救火隊每月開一次聯歡晚會,討論交流大家有關防火的看法。消防隊的作用明顯,更多的人願意加入。在共讀社和富蘭克林的建議下,新的消防隊一個接一個地出現了。而富蘭克林1736年12月最先組建的那支消防隊叫做「聯合消防隊」,一直活躍地保存了下來。隊員如不出席每月的例會,便要繳付小額的罰金,這些罰金用來購置救火機。自從組織了這些消防隊以後,費城再未發生過大的火災,一般在起火的房屋燒掉一半以前,火便被撲滅了。

除了組建新的救火隊,富蘭克林還改革了費城原有的巡夜制度。費城的巡夜原來由城內各區的警官輪流負責。警官預先通知若干名戶主在夜裡隨他在城裡巡邏,不願巡夜的人每年出資六先令,用以僱人代之巡夜,但錢數往往多於實際所需。這種情況使警官之職成為肥缺,而因警官往往找一些乞丐無賴去巡夜,代價只是一點酒,巡夜實際不能認真進行。

富蘭克林提出了一種巡夜制度,其基本內容是僱用適當的人巡夜;採取按財產的比例課稅的辦法來公平分攤巡夜費用,「因為一個窮苦的寡婦戶主的全部需要保護的財產也許不超過50鎊的價值,而她所付的巡夜費卻和一個倉庫中儲蓄著幾千鎊貨物的大富商完全一致」。這一計劃經共讀社同意後,便傳到各分社,作為各分社自己提出的一個計劃。富蘭克林的這一計劃沒能立即實行,但富蘭克林和共讀社的活動卻在人們的思想上為這一制度的變革作了準備。幾年後的有關法律通過時,共讀社社員已擁有了較重要的地位。
  
1737年到1738年初,由於布拉福德在報上登文攻訐,富蘭克林被捲入一起與共濟會(富蘭克林1731年2月加入)會員有關的糾紛中,直到四月,才往老家去信使為此擔憂的父母平靜下來。這時,喬治•懷特菲爾德正在從英格蘭到費城來的路上。
  
喬治•懷特菲爾德是美以美教派的主要佈道者,他嗓音宏亮,口才極佳,所到之處,基督徒們似乎從昏昏欲睡的精神狀態轉而振奮激昂。1739年晚些時候,懷特菲爾德抵達費城,富蘭克林懷著一種哲學家和慈善家的興趣注視著他,他這樣描述他觀察到的情景,「看到我們的居民的風習的變化真是好極了。從對宗教抱無所謂或冷淡態度,變為看起來彷彿全世界的宗教熱情在增長,以致於一個人在傍晚從城裡穿過時,可以聽到從每條街道的各家各戶傳出的讚美歌。」
  
富蘭克林為他的宗教熱情所感化,也為他的口才所打動,為他修建教堂捐款,為他原先不甚贊成的從費城募捐再到喬治亞去建立一座孤兒院的計劃捐了款。但富蘭克林始終視他們之間的交情為世俗的友情,絕非教徒對傳教士的崇拜。有一次,懷特菲爾德從英國到了波士頓,因為聽說從前在費城接待自己的老朋友已遷往他地,便寫信向富蘭克林提及不知在費城停留期間能在何處住宿。

富蘭克林回答說:「你知道我住的地方。如果你不避簡陋,我們非常歡迎你來住。」懷特菲爾德說,假如你是看在基督的面上願意竭誠招待我,上帝一定會以祝福來回報你。富蘭克林卻說:「可別弄錯了。我不是看基督的份上,是看在你的份上。」富蘭克林把懷特菲爾德當作朋友,替他印講道書,但就是不能皈依他的教派。懷特菲爾德為他能皈依本教派而祈禱,「但從來沒有滿意地相信他的祈禱已應驗。」
  
懷特菲爾德對富蘭克林真正有意義的影響是強化了富蘭克林關於「全美洲的殖民地」的觀念。懷特菲爾德的活動不以某一殖民地為對象,他跋涉在各個殖民地的城鎮、鄉村,向居民傳道,他將在喬治亞遇到的問題,打算借助賓州費城的幫助去解決,富蘭克林曾辦過六期的雜誌的刊名「大眾雜誌:美洲的英國種植園」就是在懷特菲爾德離開費城再去喬治亞的那個月宣佈的。
  
1737年,富蘭克林被任命費城郵政局長,取代了布拉福德的職位。這個職務對富蘭克林的報紙發行很有利,但對富蘭克林來說,還有另一方面的重要意義。從那以後,他有機會讀到其他的報紙了。他特別注意在美洲有些什麼有學之士及他們之所為。他有了一種衝動,想要把他們集合在一起,如同他在當幫工時把共讀社的成員集合到一起。

1743年5月14日,他印了一封傳閱書信,郵寄給各種各樣的通信者,提議他們聯合起來,組建一個「美洲哲學學會」,實以上將成為一個州際的共讀社。費城將是學會的中心,一直有著7個成員:一名醫學家、一名植物學家、一名數學家、一名化學家、一名機械學者、一名地理學家和一名自然哲學家,主席、財政總管和秘書除外。費城的成員每月至少開一次會,處理他們的哲學事務,考慮那些通信者可能寄來的報告或問題,並向所有的成員通報他們的工作。每季度一次免費向每名會員郵送重要資訊的摘要。每名會員每年交相當於一美元的會費。
  
關於成立這個學會,富蘭克林是這樣看的,「建立新殖民地的最初艱辛,使人們的注意力僅僅侷限於生活必需品上。那種情況現在已經過去了。各州都有許多人由於各種情況而生活安適,有閒暇去培養更高雅的技藝和改進知識的一般積累。國土之廣袤將他們隔離開來,互相不瞭解彼此的思想。需要通過學會,在他們中間建立起制度化的通訊聯繫,來討論這樣一些課題:所有新發現的植物,草、樹、根,它們的特性及用途等等;種植它們的方法,使那些有用但只在某些種植園種植的作物更普及;改進蔬果汁,如果汁、葡萄酒等等;防治疾病的新方法;在不同殖民地新發現的地下所藏,如煤礦、礦物、採石場等;數學各分支的有用的新發展;化學新發現,諸如蒸餾、釀造、礦砂分析的改進;為了節省勞力,取水和運水、草地排水的機械新發明,像磨坊和馬車;一切新的技藝、行業、製造業,包括可以提議或考慮到的;海岸或內地具體部分的測量、地圖和圖表;河流和大路的所經之地和交接處,湖和山脈的情況,土壤和農產品的性質;改進牲畜喂養的新方法;從外國引進新品種;對種植、園藝、開墾土地的改進;一切揭示事物本質、旨在增強人對物的控制和使生活的便利和愉快多樣化的哲學實驗。」

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