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癌症治療最前沿:四大免疫療法

文/亞美醫師協會

癌症免疫療法是當今癌症治療的新趨勢,從免疫系統著手消滅癌細胞。圖為被癌細胞迷惑的免疫細胞。(Shutterstock/大紀元製圖)

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如今人們對癌症的傳統治療手段都有相當認知,如化療放療,以及外科手術等。近幾年,坊間開始逐漸聽聞「免疫療法」,各類媒體也時有報道,在金融界還吸引了大量風險投資,包括癌症免疫療法(Cancer Immunotherapy)這項新技術。其中最為熱門的,當屬CAR-T細胞免疫療法。

本文淺述免疫療法的幾種常見類型,以及它是怎樣抗癌的,試圖以通俗易懂的語言,讓大家對癌症免疫療法有基本的了解。儘管免疫療法在目前的癌症治療中,尚未起到主導作用,但科學家和醫生們仍然在不斷努力研究和開發中,期望將來,依靠這項生物技術,人類最終能夠戰勝癌症。

癌症免疫療法 有兩種類型

免疫療法,是調動人體部分免疫系統來抵抗疾病的一種治療方法。癌症免疫療法通常有兩種類型:

1. 刺激或加強自身免疫系統的功效,來對抗癌症。

2. 給免疫系統加入新成分,如人造免疫系統的蛋白質,如使用抗體和疫苗等。

一些免疫療法也被稱為生物療法(Biologic Therapy或Biotherapy)。過去數十年間,免疫療法已成為治療某些類型癌症的重要部分。一些較為新穎的技術正在研究開發中,它們或將為未來癌症治療帶來新的希望。

免疫療法對某些癌症的療效要比其它療法更好,治療方式中有單用免疫療法的,也有和其它療法相結合治療的。

你的免疫系統是怎樣工作的?

人的免疫系統是集結了器官、特殊的細胞和分子,幫助人體抵抗感染和部分疾病。這些免疫細胞和分子可以穿行在身體裡,保護你的身體不受細菌感染,它們有時也保護你不受某些癌症的侵襲。

在正常的肌體中,免疫系統能夠跟蹤任何物質,也就是說,任何一種新的物質進入身體,都可以被免疫系統識別,然後拉響警鐘,啟動免疫反應攻擊「不明外來物」。比如,細菌含有的一些物質不能被正常人體接受,於是免疫系統視之為「外來物」從而對其發動攻擊。

這樣的免疫反應能夠摧毀任何外來物質,諸如細菌或癌細胞。

但是身體一旦罹患癌症,癌細胞會發生某些改變,生長失控,使免疫系統鎖定「敵軍」變得困難,無法認定癌細胞是需要清除的「外敵」。很顯然,此時的免疫系統對抗癌症的作用非常有限,已經靠不住了。

很多擁有健康免疫系統的人們,仍然罹患癌症。有時候,免疫系統無法識別「外敵」癌細胞,是因為癌細胞混跡於正常細胞中,不夠顯眼;而有時,即便免疫系統能夠識別癌細胞,但其反擊不足以強到可以殺滅腫瘤。更何況癌細胞本身還釋放一種可以躲過免疫系統檢查的物質。

為了克服上述幾點,科學家們已找到一些途徑,來幫助免疫系統識別癌細胞和分子,並強化免疫反應,達到摧毀腫瘤的目的。

癌症免疫療法的4大種類

目前用於癌症治療的免疫療法主要有以下四大類:

1. 單克隆抗體(monoclonal antibodies)

人造的抗體,它們被設計成能夠具體攻擊癌細胞的某個部分。

副作用:單克隆抗體需要通過靜脈注射給藥,抗體本身屬於蛋白質,因此,這類抗體有時也會引起過敏反應,尤其是首次給藥時更常見。可能的副作用包括:發熱、畏寒、虛弱、頭痛、噁心嘔吐、腹瀉、低血壓和皮疹。

2. 免疫檢查點抑制劑(immune checkpoint inhibitors)

免疫系統有個「煞車」,叫做「免疫檢查點」,看到正常細胞,它就會踩煞車。而癌細胞利用了這一點,偽裝成正常細胞,在免疫系統的車輪下逃過一劫。

免疫檢查點抑制劑,會拿掉免疫系統的「煞車」,讓免疫系統攻擊癌細胞。這種方法有望在癌症治療方面發揮更多作為。

免疫檢查點抑制劑,會拿掉「煞車」,讓免疫系統攻擊癌細胞。(Shutterstock/大紀元製圖)

副作用:所有這些藥物都存在一個問題,即它們能允許免疫系統攻擊部分正常器官,故部分病人會引發嚴重的與免疫相關的併發症。常見的副作用包括:疲倦、咳嗽、噁心、食欲不振、皮疹和瘙癢。而肺部、腸道、肝臟、腎臟、內分泌腺體或其它器官的嚴重問題則相對少些。

3. 癌症疫苗(cancer vaccines)

通常我們注射疫苗是為了預防感染,如麻疹和水痘。某些疫苗同樣也能幫助預防或治療癌症。

我們已知的防癌疫苗,有HPV疫苗和乙肝疫苗。HPV疫苗可預防子宮頸癌、肛門癌、咽喉癌等癌症,乙肝疫苗可以降低肝癌發病率。這兩種疫苗的共同點,是作用於病毒感染所致的癌症。但絕大部分的癌症,諸如大腸癌、肺癌、前列腺癌、乳腺癌等,並非病毒感染所致。醫生們仍然無法明確其它癌症是否能通過制造疫苗來達到預防的目的。一些研究人員正在嘗試,但這些研究仍然處於非常初級的階段。

治療癌症的疫苗,和抵抗病毒的疫苗是不同的,這些疫苗試圖啟動免疫系統以攻擊體內癌細胞。因為免疫系統具有特殊記憶的細胞,它可使疫苗接種之後,能夠長期有效地工作。

副作用:通常比較溫和,有發熱、寒顫、疲倦、背部和關節疼痛、噁心以及頭痛。少數男性可能會有嚴重症狀,包括呼吸問題和高血壓。

很多不同類型的癌症疫苗在臨床試驗中已顯示對某些癌症有用,但尚未在美國獲批上市。(參閱:癌症疫苗大突破?一針讓小鼠全身癌細胞消失

4. 非特異性免疫療法

這種方法並非特別針對癌細胞,而是整體使免疫系統增強,從而幫助消滅癌細胞。包括細胞因子、白細胞介素、干擾素等等。有些藥物存在嚴重的副作用。

其它增強免疫系統的新療法

還有其它嘗試增強免疫系統的研究正在進行中,這些治療顯示了很多值得期待的成果。但它們都很複雜,所以至今只能在大型醫療中心的臨床試驗中進行治療。

有前途的「CAR-T細胞療法」

這種技術,就是從病人的血液中分離出T細胞,在實驗室進行基因改造,使T細胞表面嵌合了一種特異抗原受體,稱之為嵌合抗原受體(CAR)。

裝配後的T細胞被輸入回患者體內,它們能夠識破癌細胞,啟動免疫系統,發動精準攻擊。

CAR-T細胞療法被認為是有前途的抗癌免疫療法。目前在美國,只有少數CAR-T細胞療法被批准使用,都是針對特定類型的晚期、難以治療的白血病和淋巴瘤。

很多患者經過治療之後,癌症消失,但這些患者是否能長期治癒患者,仍然不清楚。有些患者接受CAR-T細胞療法 之後,會產生嚴重的副作用,包括異常高燒、嚴重的低血壓等。

目前醫生們仍然在改進如何改造T細胞的技術,並學習以最佳途徑使用它們。還有很多針對其它類型癌症的治療正在研究中。

● 腫瘤浸潤淋巴細胞和白細胞介素-2(TIL和IL-2)

科學家們在某些腫瘤的深部,發現有免疫系統細胞存在,將它們命名為「腫瘤浸潤淋巴細胞」。這些T細胞從病人的腫瘤樣本中分離出來,然後在實驗室用白細胞介素-2進行處理裝備,然後注射回病人體內,消滅癌細胞。

使用腫瘤浸潤淋巴細胞的臨床試驗中,主要針對黑色素瘤、腎癌、卵巢癌等。 國家癌症研究院的早期研究顯示,這種療法是有效果的。但這項技術的使用受到限制,因難以從所有病人那裡獲取腫瘤浸潤淋巴細胞。

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<本文授權編輯轉載自CAIPA亞美醫師協會>

責任編輯:李清風

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